太空探索/冷靜點 NASA還沒找到外星人!

生活中心/台北報導

這幾天您可能在網路上到處都聽說,NASA將於12月2日舉行記者會,公佈有關尋找外星生命進展的相關訊息。還說,這次的記者會是和天文生物學有關;雖說天文生物研究的範圍是「存在於地球以外、不在已知生命型態範圍中的生命」,話雖如此,請先還是不要太激動。

網路上,關於這會是個「關於外星生命的大新聞」的爆料臆測,這兩天全球轟動,不過,很抱歉,12月2日宣佈找到小綠人或棕色小細菌的機會,是完全沒有的。

NASA新聞稿的標題是:「NASA將為天文生物最新發現召開記者會,進一步細節於12月2日美國東部時間下午2時前禁止公佈 (embargo)」,意思是科技新聞的媒體朋友們,在該時間點之後將可以發表更多發現結果,在此之前則不會。這種新聞運作的方式稱為 「Embargo」,目的是讓記者有機會在正式發布內容前,先看到該項科學研究的成果,以便針對此議題領域作好充分研究、安排相關訪問,但媒體必須答應在 原公佈機構發布該新聞之前不搶先發布。這個套招機制很合理,對雙方都有益處,通常都運作得很好。

事實上,NASA不僅是定期,幾乎每天,它都預告一些記者會或新聞稿的發布,附有embargo條件的新聞稿對科技記者來說,不勝枚舉,本身沒什 麼與眾不同,任何人只要向NASA網站上,用自己的email註冊,這些消息就會自動傳到他們的電子郵件收件夾裡。這些郵件主要是為了通知媒體界說,附耳 上來,有新聞可報,至於相關細節,則必須要有記者證才能取得。如此而已。

接下來新聞稿說的是:

「NASA將於12月2日美東時間下午2點舉行記者會,討論一個天文生物學上的發現,該發現可望對於未來尋找外星生命的證據帶來影響。天文生物學 是研究宇宙生命之起源,演化,分佈和未來的一門學科。記者會將於NASA華盛頓總部舉行,全程將會透過NASA電視網轉播並透過該署官網提供視訊串流發 佈。

與會人士包括:

-NASA華盛頓總部,天文生物學計劃主任Mary Voytek,
-美國地質調查局天文生物學研究員Felisa Wolfe-Simon,
-戈達德太空飛行中心天體生物學家,Pamela Conrad,
-應用分子進化基金會特聘研究員Steven Benner
-亞利桑那州立大學天普分校教授James Elser」

消息內容就是這樣,如此而已。第一反應是,他們或許已經在某系外行星的大氣層上發現很不一樣的,新的有機分子,或某些利於生命存在的化學物質,類似這樣的消息,NASA每天都在發布。

僅僅因為一些記者會上的與會者的研究領域,是和海洋學、生態學或生物學相關,並不意味著記者會所發布的內容必需要要來自這幾個專業領域的知識,才得以發佈這則新聞,或者說成這是一則在地球以外其他地方發現到生命的新聞,雖然有幾位大膽臆測的網路博客正是這麼猜的。

當然,不僅是科技記者和網路博客對外星生命感興趣,住在地球上大部分的人,也都對外星生命抱持著高度興趣。現今,我們已經擁有在未來數百年或更近的未來能夠使外星生命發現得以成真的工具,這個事實,真的令人非常興奮。

但再怎樣精采的內容,也不意味著我們要在凡是NASA新聞稿中有提到「外星生物」或「火星上有生命前期跡象」字眼時,就全世界雞飛狗跳,激昂誇張 的提供太多過了頭的想像。可以跟你擔保的是:萬一有一天真有這麼一條找到外星生命的新聞要發布時,在記者會之前絕對是消息封鎖、滴水不漏,並且記者會開完 以後,恐怕美國總統還必須出來對全民開講一下!

如果你是對此新聞有興趣做點冷靜分析的讀者:長期觀察NASA新聞的觀察家認為,更合理的猜測,應該這則新聞會是和砷生物化學相關才是。知名美國 天文博客,Phil Plait(http://blogs.discovermagazine.com/badastronomy/)的解讀則是,NASA找到的可能是,生 命可能存在的新途徑,並且這些條件實際上果真存在於地球以外其他世界的,相關證據。

我們不是建議,不用費力找外星生命了,當然,只要能在太空中有些新發現和進展,還是令人很興奮的事情!但現在,先冷靜一下,NASA今天、到目前為止,還沒找到外星人!(文/引用自臺北天文館之網路天文館網站、中研院天文網)

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